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Número 803,

Saúde

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Harald zur Hausen e o HPV

por Drauzio Varella publicado 08/06/2014 08h23
As últimas descobertas de um gênio no combate aos tumores malignos

Acabo de assistir, em Chicago, a uma palestra do virologista Harald zur Hausen, Prêmio Nobel de Medicina. Depois da graduação, nos anos 1950, e de alguns anos como médico assistente da Universidade de Dusseldorf, Zur Hausen recebeu convite para estagiar com Werner e Gertrude Henle, renomados virologistas da Universidade da Pensilvânia.

O casal dedicava-se às pesquisas com o vírus de Epstein-Barr (EBV), presente no interior das células de um tipo de linfoma maligno que o inglês Denis Burkitt acabara de descrever em crianças africanas.

De volta à Alemanha, nos anos 1960, contratado pela Universidade de Wurzburg, o grupo de Zur Hausen demonstrou que o genoma de algumas células malignas continha o DNA do EBV. Em 1972, constatou: “Demonstramos, pela primeira vez, que os genes dos vírus são capazes de persistir no interior de células humanas, modificar-lhes o genoma e provocar multiplicação celular maligna”.

Nessa época, era pensamento corrente que o vírus do herpes simples seria o agente causador do câncer de colo do útero. Numa conferência internacional, em 1974, Zur Hausen afirmou que o herpes vírus não era encontrado em tumores uterinos. O silêncio foi constrangedor: o conferencista que o havia precedido descrevera o isolamento de genes do herpes simples em 40% das amostras de câncer de colo cultivadas em seu laboratório. Transferido para a Universidade de Erlangen-Nuremberg, Zur Hausen criou um programa para isolar os vírus associados às verrugas genitais. Seu grupo conseguiu detectar o DNA do papilomavírus humano (HPV) em verrugas da pele dos pés, mas esse DNA não apresentava reações cruzadas com aqueles encontrados nas verrugas genitais e de outros locais da pele. Havia diferença entre eles.

Foi a primeira demonstração de que existia heterogeneidade entre os papilomavírus, observação em seguida confirmada em outros laboratórios.

Finalmente, entre 1980 e 1982, seu grupo conseguiu identificar o DNA do HPV em verrugas genitais e em papilomas de laringe. Um desses DNAs presentes em papilomas de laringe (o do HPV 11) mostrava reações cruzadas com o DNA presente no câncer de colo uterino. As descobertas levaram ao isolamento do HPV 16 no material colhido por biópsia, em 50% dos casos de câncer de colo. Mais tarde, o grupo isolou o DNA do HPV 18 em outros 20% dos cânceres de colo.

Convencido de que o papilomavírus era o agente etiológico de uma doença que ainda mata 300 mil mulheres por ano, Zur Hausen pressionou a indústria farmacêutica para obter uma preparação vacinal que protegesse contra o vírus. Seus esforços foram compensados com a aprovação da vacina e com o reconhecimento pelo  Nobel de 2008.

Em 2003, Zur Hausen deixou o cargo de diretor-geral do German Cancer Research Center, mas continua a trabalhar na instituição, com as amostras de mais de 150 tipos de HPV isolados por seu grupo.

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